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SS St. Louis: O navio de refugiados judeus que ninguém queria

Em 13 de maio de 1939, mais de 900 judeus fugiram da Alemanha a bordo de um navio de cruzeiro de luxo, o SS St Louis. Eles esperavam chegar a Cuba e depois viajar para os EUA - mas foram afastados em Havana e obrigados a retornar à Europa, onde mais de 250 foram mortos pelos nazistas.

Por Mike Lanchin




Era realmente algo para se fazer em um navio de luxo", diz Gisela Feldman.

"Nós realmente não sabíamos para onde estávamos indo, ou como lidaríamos quando chegássemos lá".

Aos 90 anos, Feldman ainda se lembra claramente das emoções cruas e confusas que sentia quando menina de 15 anos embarcando nas docas de St Louis, em Hamburgo, com a mãe e a irmã mais nova.

"Eu sempre tive consciência do quanto minha mãe parecia ansiosa, embarcando em uma jornada tão longa sozinha com duas filhas adolescentes", diz ela.


Nos anos seguintes à ascensão ao poder do partido nazista de Hitler, famílias judias comuns como a de Feldman ficaram com dúvida sobre os perigos crescentes que estavam enfrentando.

Propriedades judaicas foram confiscadas, sinagogas e empresas incendiadas.

Depois que o pai polonês de Feldman foi preso e deportado para a Polônia, sua mãe decidiu que era hora de partir.

Feldman lembra-se do pai que pedia à mãe que esperasse que ele voltasse, mas a mãe era inflexível e sempre respondia: "Tenho que levar as meninas para um local seguro".

Então, armada com vistos para Cuba que ela havia comprado em Berlim, 10 marcos alemães em sua bolsa e outros 200 escondidos em suas roupas íntimas, seguiu para Hamburgo e St. Louis.

"Tivemos a sorte de minha mãe ser tão corajosa", diz Feldman com uma nota de orgulho em sua voz.

Parentes chorosos acenaram para eles na estação de Berlim. "Eles sabiam que nunca mais nos veríamos", ela diz suavemente. "Fomos os sortudos - conseguimos sair".

Ela nunca mais veria o pai ou mais de 30 outros membros próximos da família.


No início de 1939, os nazistas haviam fechado a maior parte das fronteiras da Alemanha e muitos países haviam imposto cotas limitando o número de refugiados judeus que permitiriam.


Cuba era vista como um ponto de trânsito temporário para chegar aos Estados Unidos e funcionários da embaixada cubana em Berlim ofereciam vistos por cerca de US $ 200 ou US $ 300 cada - US $ 3.000 a US $ 5.000 (1.800 a 3.000 libras) aos preços atuais.


Quando Gerald Granston, de seis anos, foi informado pelo pai que eles estavam deixando sua pequena cidade no sul da Alemanha para levar um navio para o outro lado do mundo, ele se esforçou para entender o que aquilo significava.

"Eu nunca tinha ouvido falar de Cuba e não conseguia imaginar o que iria acontecer. Lembro-me de ter medo o tempo todo", diz ele, agora com 81 anos.


Para muitos dos jovens passageiros e seus pais, no entanto, a ansiedade diminuí quando o St. Louis iniciou sua viagem transatlântica de duas semanas.

Feldman, que dividia uma cabana na parte inferior do navio com sua irmã Sonja, passava o tempo andando pelo convés conversando com garotos de sua idade ou nadando na piscina do navio.

A bordo, havia uma banda de dança à noite e até um cinema. Havia refeições regulares com uma variedade de alimentos que os passageiros raramente viam em casa.

Sob ordens do capitão do navio, Gustav Schroder, os garçons e membros da tripulação trataram os passageiros educadamente, em flagrante contraste com a hostilidade aberta que as famílias judias haviam se acostumado sob os nazistas.

O capitão permitiu que as orações tradicionais da noite de sexta-feira fossem realizadas, durante as quais ele permitiu que o retrato de Adolf Hitler pendurado na sala de jantar principal fosse retirado.


Sol Messinger, de seis anos de idade, que viajava com pai e mãe, lembra como todos pareciam felizes. De fato, ele diz, os jovens eram constantemente informados pelos adultos de que agora estavam a salvo de danos:

"Estamos indo embora", ele ouviu as pessoas dizerem repetidas vezes nessa jornada externa. "Não precisamos mais olhar por cima dos ombros."


Quando o navio de luxo chegou à costa de Havana em 27 de maio, esse sentimento de otimismo desapareceu para ser substituído pelo medo e depois pelo medo.

Granston estava no convés com o pai e dezenas de outras famílias, com as malas prontas para desembarcar, quando os funcionários cubanos, todos sorridentes, chegaram a bordo pela primeira vez.

Logo ficou claro que o navio não ia atracar e que ninguém estava autorizado a sair.

Ele continuou ouvindo as palavras "manana, manana" - amanhã, amanhã.

Quando os cubanos foram embora e o capitão do navio anunciou que as pessoas teriam que esperar, ele sentiu, mesmo quando menino, que algo estava errado.

Nos sete dias seguintes, o capitão Schroder tentou em vão convencer as autoridades cubanas a permitir sua entrada.

De fato, os cubanos já haviam decidido revogar todos os vistos, exceto um punhado - provavelmente por medo de serem inundados com mais refugiados fugindo da Europa.


O capitão levou o St Louis em direção à costa da Flórida, mas as autoridades americanas também recusaram o direito de atracar, apesar dos apelos diretos ao presidente Franklin Roosevelt.

Granston acha que ele também estava preocupado com a potencial inundação de migrantes.





No início de junho, o capitão Schroder não tinha outra opção a não ser devolver o navio gigante à Europa.

"A alegria tinha acabado ", lembra Feldman.

"Ninguém estava falando sobre o que aconteceria agora."


Enquanto o navio voltava para o outro lado do Atlântico, Granston, de seis anos, ficava perguntando ao pai se voltariam para ver os avós.

Seu pai apenas balançou a cabeça em silencioso desespero.


A essa altura, as pessoas choravam abertamente enquanto vagavam pelo navio - um passageiro até cortou os pulsos e se atirou ao mar por puro desespero.

"Se eu fechar meus olhos, ainda posso ouvir seus gritos e ver o sangue", Granston diz calmamente.

No final, os passageiros do navio não precisaram voltar para a Alemanha nazista.

Em vez disso, Bélgica, França, Holanda e Reino Unido concordaram em levar os refugiados.

O Comitê de Distribuição Conjunta Judaica Americana (JDC) deu uma garantia em dinheiro de US $ 500.000 - (US $ 4,7 milhões) no dinheiro de hoje - como parte de um acordo para cobrir quaisquer custos associados.


Em 17 de junho, o navio atracou no porto belga de Antuérpia, mais de um mês depois de partir de Hamburgo.

Feldman, sua mãe e irmãs foram para a Inglaterra, assim como Granston e seu pai.


Os dois sobreviveram à guerra, mas entre eles perderam muitos parentes no Holocausto, incluindo o pai de Feldman, que nunca conseguiu sair da Polônia.


Messinger e seus pais foram morar na França, mas tiveram que fugir dos nazistas pela segunda vez, saindo apenas seis semanas antes da invasão de Hitler.


Duzentos e cinquenta e quatro outros passageiros do St. Louis não tiveram tanta sorte e foram mortos quando os nazistas varreram a Europa Ocidental.


Gisela Feldman, Gerald Granston e Sol Messinger conversaram com Witness - que vai ao ar durante a semana na rádio BBC World Service .

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